Ciencia y tecnología

Un volcán submarino podría ayudarte a encontrar extraterrestres.

En las afueras del monte submarino y del volcán submarino, L? “ihi, los científicos están llevando a cabo estudios centrados en la posibilidad de encontrar vida extraterrestre. Una asociación entre la NASA y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de Estados Unidos, y algunas instituciones académicas, es parte del proyecto que se ha denominado Subsea.

Según la geobióloga de la NASA, y uno de los nombres principales del proyecto, Darlene Lim, los investigadores quieren adquirir experiencia con la “telepresencia”. Esto consiste en el uso de audio, vídeo y otras conexiones que pueden ayudar a controlar los robots a distancia. La telepresencia ayudará a los científicos a dirigir robots en Marte, por ejemplo, con cualquier signo de vida, como microbios.

Recursos de vida

La región donde se encuentra el volcán, a unos 30 km de la costa sudeste de Hawaii, está llena de manantiales hidrotermales, donde la actividad volcánica provoca la descarga de agua a alta temperatura, rica en mineros de las profundidades del mar. En el lugar, la biodiversidad es muy rica y se pueden encontrar los más variados tipos de vida. Hércules y Argus, como se llamaban las sondas, medirán la composición química del agua y estudiarán todo el ecosistema alrededor de estas fuentes.

Los astrónomos han reconocido en la última década que es probable que en una luna de Saturno, llamada Encélado, y en otras lunas que tienen agua en nuestro sistema solar, existan fuentes similares. Lo que terminó planteando la pregunta de si sería posible encontrar vida en ellos también.

“El estudio de L? ihi nos dará una idea de los mundos oceánicos y nos permitirá poner a prueba nuestras predicciones sobre su habitabilidad”, dijo Lim. Las especulaciones que rodean el proyecto son el resultado de los descubrimientos de la sonda espacial Cassini de la NASA, que orbitó Saturno entre 2004 y 2017. Según la información recogida por la sonda, Encélado tiene un gran océano subterráneo de unos 32 km de profundidad.

Los chorros de agua en el polo sur de la Luna sirvieron para confirmar la sospecha de la existencia de respiraderos hidrotermales. Los análisis también revelaron que el océano en Encélado es rico en compuestos orgánicos, lo que acaba incrementando directamente las expectativas de los científicos, y se han comenzado a elaborar planes para derretir algunas capas de hielo, para tratar de localizar rastros químicos de vida o incluso microbios congelados.

¿Un mar de hielo y vida?

Sin embargo, estos planes están todavía en fase de creación, ya que se considera que son arriesgados. “Tenemos la teoría de que podría estar ocurriendo en las aberturas de otros planetas, pero esto está totalmente libre de datos”, explica el geólogo y jefe científico de Subsea, Chris German. Todavía se necesitan más estudios para entender las condiciones en Encélado, ya que todavía no tenemos suficiente conocimiento sobre las fuentes hidrotermales de la tierra.

“Es como si estuviéramos trabajando con un brazo atado a la espalda y poniéndonos un parche en el ojo, quiero poder responder:’Si vamos a lanzar un submarino al Océano Cerrado, ¿qué herramientas debería llevar?

El monte L? “ihi fue elegido porque su temperatura y presión son similares a lo que los científicos imaginan que sucederá en el Océano Encerado. De esta manera, creen que su exploración les ayudará a eliminar las incertidumbres sobre una futura misión en la Luna. Los investigadores incluso están pensando en una misión en otro lugar, la luda de Júpiter, Europa.

Al igual que en Encélado, Europa tiene un océano potencialmente habitable bajo su superficie congelada. Los investigadores todavía no saben con seguridad si las fuentes hidrotermales están presentes, como en la Luna en Saturno. Sin embargo, la NASA planea enviar una sonda, llamada Clipper, en 2020 para descubrir esta información.

“Si Europe Clipper puede mostrarnos exactamente dónde se abre el océano en la superficie, entonces la primera muestra nos dará información realmente útil sobre el proceso que está ocurriendo debajo”, dice German.

Humanos y robots

Al igual que German, Lim está muy entusiasmado con la perspectiva de encontrar organismos extraterrestres en los mundos oceánicos. Sin embargo, para ella, además de una prueba para misiones en estas Lunas, el proyecto Submarino es un gran aprendizaje y experimento en la interacción hombre-robot. Ella cree que en el futuro los robots podrían ayudarnos a intensificar la exploración espacial, incluyendo lugares en condiciones extremas como Marte.

Lo que, además de ser más seguro, sería más barato que tener que llevar humanos a estos lugares. Por eso los experimentos como el submarino son tan importantes, ya que la ayuda de los robots para la exploración espacial aún no ha alcanzado todo su potencial: “Mientras estamos en el mar, exploremos lo desconocido, este proyecto combina la ciencia oceánica, la ciencia planetaria y la exploración humana, para mí es un sueño hecho realidad”, dijo Lim.

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