Ciencia y tecnología

Un terremoto reciente rompió una placa tectónica en dos….

El 7 de septiembre de 2017, un terremoto de magnitud 8.2 sacudió el sur de México, matando a docenas e hiriendo a cientos de personas. Los terremotos son incluso comunes en la región, pero no fue un terremoto cualquiera. Por qué? La placa tectónica de aproximadamente 59 kilómetros de espesor simplemente se partió en dos.

«Si se piensa que es una gran placa de vidrio, esa rotura causó una gran grieta», dijo el sismólogo Diego Melgar, de la Universidad de Oregón.

El terremoto de Tehuantepec, o Puebla-Morelos, ocurrió en el Océano Pacífico en la costa oeste de México. A lo largo de toda esta costa hay un límite tectónico entre la Placa de Coco en el océano y las placas de Norteamérica, el Caribe y Panamá conforman la masa terrestre de Centroamérica.

Terremotos en el mundo

Eventos como este ya han sido observados alrededor del mundo y todos estos terremotos épicos tienen una cosa en común, porque nadie sabe exactamente cómo suceden. Esto deja a los geólogos en alerta, ya que muchas poblaciones desde la costa occidental de las Américas hasta la costa oriental de Japón podrían verse amenazadas por estos eventos.

Por un lado, los temblores profundos pueden inducir una fuerte agitación en un área amplia que puede nivelar muchos edificios de varios pisos. Un ejemplo de esto ocurrió en la ciudad chilena de Chillán en 1939, donde murieron al menos 30.000 personas. Y cuando ocurren cerca de una costa oceánica, su potencial destructivo puede ser amplificado.

Las placas tectónicas están formadas por la corteza del planeta y el manto superior. Se mueven alrededor de la superficie de la Tierra o lado a lado, apilándose y formando montañas.

Un misterio por resolver

A lo largo de los bordes de las placas, recibimos terremotos cuando la fricción genera tensión y se libera. Sin embargo, los temblores también pueden ocurrir lejos de estos límites, como en la parte que fue empujada a través de una zona de subducción hacia el manto inferior.

«Si doblas una goma, puedes ver que la parte superior se estira mientras que la inferior se comprime», dice Melgar. Lo mismo se aplica a las placas, donde la «flexión» puede activar fallas dentro de la placa y liberar lo que se conoce como terremotos intraplateados.

Estos terremotos ocurren todo el tiempo a magnitudes bajas o moderadas, usualmente en fallas que involucran movimiento de lado a lado o en movimiento hacia arriba de un bloque. Algunas fallas increíblemente energéticas ocurren en las llamadas fallas normales, donde el movimiento de un pedazo de roca sigue la dirección de la gravedad a medida que cae.

Melgar cita el terremoto de Sanriku de 1933 en Japón, que alcanzó una magnitud de 8,5, como un buen ejemplo de un terremoto intraplate. Otro sería el terremoto de 7,8 grados en Tarapacá, en el norte de Chile, en 2005. A veces sucede que, como en el sur de México, la ruptura corta directamente a través de una losa. Se cree que lo mismo ocurrió por debajo de Irán en 2013, durante un temblor de magnitud 7,7. Ya sea que presenten o no este tipo de separación, estos poderosos terremotos son muy misteriosos.

Los levantamientos sísmicos comúnmente usados para visualizar los movimientos tectónicos no pueden penetrar a tales profundidades. El hecho es que los geocientíficos están luchando para encontrar maneras de explicar mejor lo que está sucediendo.

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