Ciencia y tecnología

Restos de vida extraterrestre pueden haber sido destruidos hace décadas por la NASA….

A finales de la década de 1970, dos robots vikingos navegaron a Marte, saquearon el suelo y quemaron cualquier rastro de vida que pudieran encontrar. Esto, claramente, nunca fue el plan inicial. Cuando la NASA aterrizó por primera vez en Marte hace 40 años, la sonda doble, Viking 1 y 2, los científicos estaban encantados de finalmente comenzar a estudiar el suelo marciano y comenzar la búsqueda de moléculas orgánicas para probar que el Planeta Rojo era habitable.

Se suponía que iba a ser una misión directa. La superficie de Marte fue golpeada por pequeños meteoritos ricos en carbono; después de todo, la detección de carbono se consideraba algo seguro. Pero no lo fue. Después de media década de estudio del planeta, ninguna de las sondas encontró evidencia de materia orgánica. ¿Por qué no si la Curiosidad de la NASA confirmó la presencia de moléculas orgánicas en Marte a principios de este año? ¿Qué faltaban las sondas de los vikingos?

Un artículo publicado el 20 de junio en el Journal of Geophysical Research: Planets da una explicación. Según los investigadores, el carbono estuvo allí todo el tiempo, pero desafortunadamente las sondas quemaron todo.

Las sondas de los vikingos calentaron sus muestras de suelo a 500°C para tratar de liberar cualquier compuesto orgánico volátil atrapado en esas muestras. Si había algún rastro de carbono allí, los rastros deberían haber sido detectables en el vapor del suelo. No se detectaron porque algunos compuestos probablemente fueron descuidados por la NASA. Y por algún combustible que accidentalmente quemó los carbones.

Conclusión no concluyente

En 2008, un rover llamado Phoenix fue enviado a Marte y encontró evidencia de una sal llamada perclorato. Este hallazgo fue muy celebrado en su momento, porque los microorganismos de la Tierra utilizaron esta sal como fuente de energía en el pasado. Así que podría ser que en el planeta rojo sirviera para el mismo propósito.

Algunos investigadores estaban entusiasmados, pero por otra razón. El perclorato es inflamable y se utiliza para hacer que los combustibles para cohetes y los fuegos artificiales ardan más rápido. Si es abundante en el suelo marciano, los investigadores concluyeron que los intentos de las sondas vikingas de calentar el suelo del planeta podrían haber prendido fuego al perclorato y liberado cualquier molécula orgánica que estuviera allí.

Con esta información los investigadores vieron que si el perclorato realmente incinerara cualquier molécula basada en carbono, el horno de sondeo de los vikingos tendría ceniza como evidencia. Cuando el carbono se quema con perclorato produce una molécula llamada clorobenceno. Afortunadamente, el rover Curiosity de la NASA detectó rastros de clorobenceno en suelo marciano en su expedición de 2013.

Con estas pruebas decidieron volver con el propio vikingo. Y los investigadores descubrieron lo que estaban buscando. El equipo encontró rastros de clorobenceno en muestras recogidas por Viking 2, que concluyeron que la sonda número 1 podría haber mantenido la materia orgánica en la palma de su mano robótica, pero accidentalmente la incendió por completo.

Pero como sabemos, la ciencia no es un estudio totalmente preciso y siempre considera los vacíos u otras posibilidades. La autora del estudio, Melissa Guzmán, dijo que no importa cuán convincente pueda ser esta nueva evidencia, no es una prueba definitiva de los productos orgánicos marcianos. Es posible, por ejemplo, que los compuestos de carbono quemados junto con el perclorato marciano en el horno de Viking se originaron en la Tierra y contaminaron accidentalmente las muestras.

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