Ciencia y tecnología

Puede que hayamos encontrado una forma de levitar las cosas usando sólo la luz

¿Es posible mover objetos con la fuerza de la mente? Eso sería muy interesante, ¿no? ¿A quién no le gustaría convertirse en un X-Men? La vida podría ser mucho más sencilla si pudiéramos transportar cosas sin tener que llevarlas necesariamente. Pero quizás esto está muy cerca, no con la fuerza de la mente, sino usando la luz.

Investigadores del Instituto Tecnológico de California (Caltech) afirman que han encontrado una forma de levitar y propulsar objetos utilizando sólo la luz, aunque hasta ahora el trabajo sigue siendo teórico.

Planean usar esta técnica para «controlar la trayectoria de una nave espacial ultraligera e incluso encender velas láser para la exploración espacial», según un artículo publicado en la revista Nature Photonics. Esto no requeriría combustible, sólo un poderoso láser disparado a una nave espacial de regreso a la Tierra.

Levitación leve

Los científicos de Caltech desarrollaron un sistema llamado «levitación y propulsión fotónica», proyectando un complejo patrón que podía ser grabado en la superficie de un objeto.

Cuando el rayo de luz concentrado es reflejado por la corrosión, hace que el objeto se «auto-estabilice» mientras trata de permanecer dentro del rayo láser enfocado, dicen.

El descubrimiento que sirvió de base para la nueva investigación fue gracias al desarrollo de las «pinzas ópticas», instrumentos científicos que utilizan un potente rayo láser para acercarse o mover objetos microscópicos. Como puede imaginar, uno de los mayores inconvenientes es que sólo son capaces de manipular objetos diminutos a distancias microscópicas.

Sin embargo, para Ognjen Ilic, que es el primer autor del nuevo estudio, el concepto de pinzas y sus limitaciones no es un factor tan complejo: «Se puede levitar una pelota de ping-pong utilizando un flujo constante de aire de un secador de pelo», dijo en una declaración.

«Pero no funcionaría si la pelota de ping-pong fuera demasiado grande, o demasiado lejos del secador de pelo, y así sucesivamente.

Los investigadores de Caltech explican en el artículo que su manipulación de la luz, teóricamente, también podría trabajar con objetos de cualquier tamaño, desde micrómetros hasta el tamaño de una nave espacial.

Por ahora esta teoría no ha sido probada en el mundo real, pero los investigadores dicen que si se realiza, será posible enviar una nave espacial a la estrella más cercana fuera de nuestro Sistema Solar en sólo 20 años.

«Hay una aplicación audazmente interesante para usar esta técnica como medio de propulsar una nueva generación de naves espaciales», dijo Harry Atwater, profesor de la División de Ingeniería y Ciencias Aplicadas de Caltech, «Estamos lejos de hacer esto, pero estamos en el proceso de probar los principios.

Levitación del sonido

La levitación de objetos por visado es objeto de estudio de varios investigadores. Científicos de la Universidad de Tokio, Japón, han logrado hacer que las partículas pequeñas se aligeren y se muevan mientras están suspendidas en el aire.

La técnica japonesa se llama levitación acústica y puede realizarse a través de ondas sonoras. Teóricamente, es posible levantar cualquier objeto y moverlo en el aire utilizando una cantidad suficiente de energía para levitar el elemento sin la ayuda de fuerzas externas.

«Nuestro sistema de manipulación tiene dos características originales. Una es la dirección del haz de ultrasonido, que es arbitraria porque también se utiliza la fuerza que actúa en el centro de la materia. El otro es el principio de manipulación por el cual se genera una onda sonora en ese punto arbitrario y se mueve tridimensionalmente por matrices ultrasónicas y en fases opuestas», explican los expertos Yoichi Ochiai, Takayuki Hoshi y Jun Rekimoto.

Esto significa que al mover las partículas a puntos donde el sonido es controlado, es posible manipularlas acústicamente para que puedan ser transportadas en el aire. Teniendo en cuenta la cantidad de energía utilizada en el objeto, puede subir o bajar, desplazarse hacia los lados o incluso girar 360°.

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