Ciencia y tecnología

¿Puede cualquier animal vivir sin oxígeno?

El oxígeno es el elemento de la vida, siendo responsable de nuestro proceso respiratorio. En otras palabras, es esencial para nuestra vida; después de todo, no podríamos sobrevivir sin respirar. La mayoría de nosotros, los seres humanos, podemos quedarnos sin oxígeno durante medio minuto, hasta que nuestro cuerpo nos exija respirar este gas. Algunas personas reciben un poco más que eso. El récord mundial de la persona que lleva más tiempo sin aliento es el del buceador alemán Tom Sietas. El hombre logró permanecer 22 minutos y 22 segundos bajo el agua, sin respirar.

La gran mayoría de los seres vivos necesitan oxígeno, que está directamente implicado en sus clics energéticos. Pero la pregunta que queda es: ¿hay algún animal que pueda vivir sin oxígeno? Aparentemente sí.

El animal

En 2010, un grupo de científicos encontró, en el fondo del Mar Mediterráneo, evidencia de un animal capaz de vivir toda su vida sin oxígeno. Este descubrimiento trajo una gran novedad a los libros de biología. Ninguna otra especie animal entre las miles conocidas puede sobrevivir en ausencia de este gas.

Independientemente de la forma física, el oxígeno se considera vital para la vida animal. Por lo tanto, la existencia de estas criaturas, puede representar un agujero en esta teoría. Este descubrimiento puede aportar una nueva comprensión de la vida en la Tierra.

Los animales mediterráneos, que se encuentran en uno de los ambientes más extremos de la Tierra, pertenecen a un grupo llamado loriciferas. Esta categoría de animales es tan inusual que no se descubrió hasta los años ochenta.

Las loriciferas tienen el tamaño de una ameba grande, pero no más de un décimo de milímetro. Su hábitat natural está formado por sedimentos fangosos en el fondo del mar. Teóricamente, este lodo debería contener algo de oxígeno para permitir que los animales respiren. Sin embargo, los lodos de la cuenca del Atalante, en el fondo del Mediterráneo, donde se encontraron, no tienen rastro del elemento.

Roberto Danovaro, de la Universidad Politécnica de Marche, Italia, y su equipo analizaron las profundidades de Atalante durante una década. La cuenca del Atalante se encuentra a 3,5 km por debajo de la superficie. La parte interna está totalmente desprovista de oxígeno, debido a los antiguos depósitos de sal enterrados bajo el fondo marino. Al disolverse en el océano, esta sal hace que el agua sea aún más densa y salada.

Esta agua no se mezcla con la tierra que se encuentra debajo de ella, que suele ser rica en oxígeno, y queda atrapada en trozos de lecho marino. El agua libre de oxígeno ha estado allí por más de 50.000 años.

El descubrimiento

Precisamente porque el lodo en el fondo de la cuenca del Atalante estaba totalmente libre de oxígeno, los científicos no esperaban encontrar «formas de vida evolucionadas» viviendo allí. Al encontrar tres nuevas especies de loricifera, que aparentemente viven en ese lodo, los investigadores se sorprendieron. «Cuando los vimos por primera vez, no podíamos creerlo», dijo Danovaro.

La mayor sorpresa fue el hecho de que estas pequeñas criaturas podían vivir completamente sin oxígeno. «Sabíamos que algunos animales, como las tenias, los nematodos parásitos, pueden vivir parte de su vida sin oxígeno viviendo en el intestino», dice Danovaro. «Sin embargo, no pasan todo su ciclo de vida así. Nuestro descubrimiento desafía todos los pensamientos y suposiciones sobre el metabolismo de los animales.

Así que la respuesta es sí, al menos hasta ahora, sólo hay una especie de animal que puede vivir sin oxígeno.

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