Ciencia y tecnología

¿Por qué no existe una vacuna contra el virus del VIH?

Alrededor de 37 millones de personas en el mundo viven con el virus de la inmunodeficiencia humana, el VIH. Muchos países ofrecen tratamiento para la prevención y para las personas que ya viven con el virus. Sin embargo, no existe una vacuna para esto. El objetivo de una vacuna es ofrecer a nuestros cuerpos las «armas» adecuadas para derrotar al virus.

El virus del VIH es extremadamente ágil cuando se trata de una mutación y puede cambiar hasta el punto en que se vuelve irreconocible. Como resultado, muchos de los esfuerzos para producir una vacuna han sido limitados. La «prueba de RV VIH» es el ejemplo más famoso de ello. Aunque la vacuna mostró una reducción de 31.2 por ciento en la infección viral, sólo fue moderadamente efectiva.

Vacunas y pruebas

«RV144 no fue un éxito de salud pública, pero fue muy importante para el esfuerzo científico. Junto con los nuevos hallazgos científicos, la tubería es ahora más diversa y robusta, lo que aumenta las posibilidades de éxito en el logro de vacunas eficaces e intervenciones inmunológicas relacionadas para detener la infección por VIH y SIDA», dijo Jill Gilmour, directora ejecutiva de Inmunología Humana de la Iniciativa Internacional para la Vacuna contra el SIDA.

A pesar de las dificultades, también se obtuvieron buenos resultados en muchas de las encuestas. A principios de este año, se anunció la primera fase de una prueba en humanos de una vacuna ya programada para 2019. Esta vacuna tiene como objetivo prevenir la acción del VIH y evitar que infecte nuevas células. Se probaron alrededor de 208 cepas de VIH y la vacuna fue efectiva en el 31% de ellas. En 2019, los científicos buscan entender los riesgos y las limitaciones de seguridad de los medicamentos, así como sus efectos secundarios.

La vacuna que se probará el año que viene ya ha demostrado ser muy eficaz en pruebas realizadas en varias especies de animales, y los científicos son optimistas acerca de sus resultados en humanos. Recientemente se han anunciado ensayos clínicos de otra vacuna y su enfoque ha sido reportado en Science Advances.

Según los investigadores, los «anticuerpos ampliamente neutralizantes» se involucrarán en el virus evitando que infecte a otras células. El desarrollo de una vacuna eficaz contra el VIH ha sido un desafío a la luz de la naturaleza del virus y su interacción con el sistema inmunitario humano; nadie se ha recuperado nunca de forma natural de una infección por VIH, y no hay correlaciones que indiquen que las respuestas inmunitarias sean necesarias para bloquear o eliminar el VIH», explicó Gilmour.

«El número de nuevas infecciones por el VIH apenas ha disminuido en los últimos cinco años y podría aumentar si los esfuerzos de prevención no se amplían sustancialmente», añadió.

Tratamientos y eficacia

Muchos tratamientos han demostrado ser muy efectivos para inactivar la acción del virus. Si se siguen correctamente, pueden hacer que la carga viral de un individuo sea indetectable. Esto significa que la transmisión del virus a otra persona es prácticamente imposible. Sin embargo, el virus permanece dentro de las células de la persona.

Gracias a los tratamientos, las personas de hoy en día son capaces de vivir una vida de mayor calidad, así como cualquier otra persona que no viva con el virus. Y con la difusión de soluciones como la PrEP (profilaxis previa a la exposición), entre otros enfoques, esto ha ayudado significativamente a reducir la propagación del virus.

«Las nuevas tecnologías de prevención, como la PrEP y la autoevaluación del VIH, tienen el potencial de ayudar a reducir la transmisión del VIH fuera de los grupos en los que ya se está produciendo, y es preciso abordar barreras como el estigma y la falta de percepción del riesgo para que esto tenga éxito», afirmó Charles Witzel, investigador de la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

Además del virus, las personas que viven con el VIH a menudo tienen que enfrentarse a otros enemigos. La falta de campañas públicas y la «estigmatización» de la enfermedad, en el caso del SIDA, por parte de políticos y líderes religiosos, contribuyen ciertamente a la propagación de los prejuicios y la ignorancia sobre los problemas relacionados con el VIH y el SIDA. Lo mismo ocurre con las personas que salen a difundir curas milagrosas o que incluso dicen que el virus o la enfermedad no existe.

Los grupos minoritarios se ven muy afectados por el VIH debido a las barreras sociales. El estigma, la pobreza, la falta de una educación de calidad, el acceso a la atención sanitaria, el racismo y la homofobia son algunos de los principales factores que a menudo impiden que las personas obtengan la ayuda que necesitan. Muchos de nosotros no podremos encontrar una cura para el virus, pero la lucha contra la ignorancia y los prejuicios es accesible para todos.

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