Curiosidades

Los cocodrilos que viven en esta cueva están evolucionando sorprendentemente….

Cuando hablamos de evolución, nos viene a la mente la teoría de Darwin. Cómo se adaptan los animales, incluso en ambientes anteriormente inhóspitos, para sobrevivir. Este es exactamente el caso de los cocodrilos en Gabón.

Los animales viven en un sistema de cuevas oscuro y cálido que tiene humos nauseabundos y caca de murciélago en todas partes. Según el experto en cuevas Oliver Testa, cuando los residuos de murciélagos entran en contacto con el agua forman una piscina viscosa. «Parece barro líquido, pero no lo es», dice.

Testa, junto con el herpetólogo Matthew Shirley están en un equipo de investigación que estudia a los cocodrilos. Lo que piensan es que estos animales están evolucionando hacia una nueva especie para poder adaptarse mejor y vivir en cuevas.

En Gabón, los cocodrilos enanos se encuentran en la superficie, pero los que viven en las cuevas tienen una firma genética única e incomparable. Para estudiar a los animales, recolectaron muestras de sangre de 100 ó 200 cocodrilos que vivían en aproximadamente 12 cuevas. También tomaron muestras de 30 a 40 individuos diferentes. Además de muestras de unos 200 cocodrilos terrestres de la misma región africana.

Descubrimientos

Al secuenciar el ADN de cada población, el equipo pudo descubrir que los cocodrilos de la cueva tenían un haplotipo único, que es un grupo de genes que se transmite, heredado sólo por uno de los padres.

«Como resultado de este aislamiento y del hecho de que pocos individuos entran o salen de la cueva, están en proceso de convertirse en una nueva especie. Si esto sucederá pronto o nadie lo sabe», argumentó Shirley.

En 2016, los científicos ya demostraron que sabían que se observaban diferencias físicas y de comportamiento entre estas especies. Incluso publicaron un artículo en el African Journal of Ecology.
Estos cocodrilos fueron vistos por primera vez en 2008 por el arqueólogo Richard Oslisly. No se sabe desde cuándo han estado en las cuevas, pero lo que se cree es que hace unos pocos miles de años los primeros entraron en ellas en busca de refugio o comida. Esta estimación se hace porque se necesitan cientos de generaciones para que una especie desarrolle un rasgo genético, y los cocodrilos enanos viven entre 50 y 100 años.

Diferencias

A diferencia de los cocodrilos enanos que viven en el suelo y se alimentan de peces y crustáceos, los que viven en la cueva comen principalmente murciélagos. Quizás la comida fue una de las razones por las que fueron a la cueva, porque hay decenas de miles de murciélagos en la cueva.

Otro cambio que vemos es en los cocodrilos machos que muestran un color naranja, pero esto no debería ser una mutación genética, sino heces de murciélago. Las heces de los murciélagos están compuestas de urea, por lo que los charcos de pH pueden teñir a los cocodrilos.

Adaptación

Además del descubrimiento de una posible especie, el estudio de estos cocodrilos muestra a los científicos cómo los animales pueden adaptarse a ambientes inhóspitos para sobrevivir. La investigación sobre estos animales todavía tiene un largo camino por recorrer y se está escribiendo un artículo científico.

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