Ciencia y tecnología

Los astrónomos encuentran agua en un planeta a años luz de la Tierra

Si pensabas que sólo la Tierra – y tal vez Marte – tenía agua en los alrededores del espacio, estabas equivocado. El Observatorio W. M. Keck de Estados Unidos descubrió la presencia de agua y la falta de metano en la atmósfera de un planeta ubicado a 179 años luz de distancia, en la constelación de Pegasus, es uno de los exoplanetas en órbita. El nombre del exoplaneta es HR 8799.

HR 8799

La OAR 8799 fue vista por primera vez en 2008. El gigante gaseoso, con una masa siete veces mayor que la de Júpiter, orbita su estrella cada 200 años, y las observaciones y el descubrimiento de agua se llevaron a cabo combinando dos tecnologías de telescopios en Keck. La primera es la óptica adaptativa, que neutraliza los efectos de borrosidad de la atmósfera terrestre. El segundo es un espectrómetro de alta resolución en el telescopio Keck 2, llamado NIRSPEC, que funciona con luz infrarroja.

«Este tipo de tecnología es lo que queremos usar en el futuro para buscar señales de vida en un planeta como la Tierra. Aún no hemos llegado a ese punto, pero estamos avanzando», dijo Dimitri Mawet, profesor de astronomía del Instituto de Tecnología de California en Estados Unidos. El planeta es el primero en tener imágenes capturadas directamente, y una vez capturadas, estas imágenes pueden ser analizadas por su composición química en las atmósferas de los planetas.

Fuera del sistema solar

El Observatorio Keck está desarrollando un nuevo instrumento para continuar sus estudios, el Keck Planet Imager and Characterizer (KPIC), que utilizará la óptica de espectroscopia adaptativa para obtener un efecto aún mejor. Podrá observar planetas aún más difíciles que el HR 8799.

«Ahora, con Keck, podemos aprender sobre la física y la dinámica de los planetas exóticos gigantes, que no se parecen en nada a los planetas del sistema solar. Tenemos razón sobre la falta de metano en este exoplaneta. Esto podría deberse a una mezcla. El metano, que esperamos que esté en la superficie, podría diluirse si el proceso de convección toma capas más profundas del planeta que no tienen metano», dijo Ji Wang, autor principal de la investigación y profesor de la Universidad Estatal de Ohio.

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