Ciencia y tecnología

Comprender cómo el deshielo de Groenlandia está cambiando el eje de la Tierra

Aunque la Tierra tiene forma de esfera, nuestros mares, continentes, montañas y glaciares no forman el modelo más preciso de una esfera común. Y esta «inconsistencia» produce efectos sobre su eje de rotación. Las mediciones a lo largo del siglo XX, llamadas «movimiento polar», mostraron que el eje de rotación de la Tierra se mueve unos 10 centímetros al año.

Los científicos de la NASA recopilaron algunos datos observacionales y, basándose en modelos del siglo pasado, pudieron identificar los procesos responsables de estas oscilaciones de la línea imaginaria que pasa por los polos norte y sur. Serían el deshielo en Groenlandia, el rebote glaciar y la convección del manto terrestre.

El eje de rotación

«Hemos ensamblado modelos para un conjunto de procesos que se consideran importantes para impulsar el movimiento del eje de rotación. Identificamos no uno, sino tres conjuntos de procesos que son cruciales – y el derretimiento de la criosfera global (especialmente Groenlandia) a lo largo del siglo XX es uno de ellos», dijo Surendra Adhikari de la NASA.

Los cambios en la superficie de la tierra que causan la redistribución de la masa suelen afectar a la rotación del planeta. Debido al aumento de las temperaturas en los últimos 20 años, la masa de hielo en Groenlandia ha disminuido. Y para darnos una idea de la gravedad de esto, en Groenlandia el equivalente a 7.500 gigatoneladas de hielo ya se ha derretido en el océano.

Esto posiciona a la región como uno de los principales contribuyentes a la transferencia masiva a los océanos, causando un aumento en el nivel del mar y, como consecuencia, una desviación en el eje de rotación de la Tierra. El derretimiento del hielo también ocurre en otros lugares, como la Antártida, por ejemplo. Sin embargo, la contribución de Groenlandia al «movimiento polar» es claramente más significativa.

«Hay un efecto geométrico de que si se tiene una masa a 45 grados del Polo Norte -que es Groenlandia- o del Polo Sur (como los glaciares patagónicos), tendrá un mayor impacto en el cambio del eje de rotación de la Tierra que una masa que está muy cerca del Polo», dijo Eric Ivins, coautor del estudio.

Movimiento polar

Otros estudios habrían mostrado anteriormente que para el movimiento polar a largo plazo, la recuperación glacial era el principal contribuyente. Los glaciares pesados de la última era glacial hundieron la superficie de la Tierra, tal como lo hacen cuando nos sentamos en un colchón. Así que cuando el hielo se derrite o es removido, la Tierra comienza a regresar a su punto original.

El análisis estadístico de este movimiento pudo mostrar que esta es probablemente la razón de un tercio de la deriva polar en el siglo XX. Y según los autores, la convección del manto, responsable de la actividad de las placas tectónicas, es el último tercio. Lo que Ivins describió como una olla sopera colocada en la estufa. A medida que el manto se calienta, o maceta en la analogía del autor, los trozos de sopa suben y bajan, formando un proceso de circulación vertical. Mientras las rocas se mueven a través del manto de la Tierra.

Los científicos saben ahora que si Groenlandia acelera el deshielo, es muy probable que se produzca un aumento del movimiento polar. Y una vez que hayan podido identificar a los tres culpables, ahora podrán comprender mejor los cambios en la masa y el movimiento polar causados por los procesos a largo plazo de la Tierra y diferenciarse de los causados por el cambio climático.

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