Ciencia y tecnología

Científicos han descubierto una nueva forma de producir energía radiactiva para la exploración espacial

El combustible de plutonio-238 demostró su efectividad en algunas de las misiones ya lanzadas por la Agencia Espacial Americana, o como se le conoce mejor, la NASA. Ya se ha utilizado en la sonda Marte de la Curiosidad, la sonda Cassini y las sondas gemelas Voyager, que están atravesando el espacio en estos momentos, pero la producción de este isótopo radiactivo es muy complicada. Al menos, hasta ahora.

Científicos del Laboratorio Nacional Oak Rifge (ORNL), en nombre del Departamento de Energía de los Estados Unidos, parecen haber encontrado maneras de automatizar la producción de óxido de neptunio y tabletas de aluminio. De este modo, los gránulos de alta densidad podían irradiarse y transformarse químicamente en plutonio-238, lo que significa que la producción de isótopos se había vuelto mucho más fácil.

Plutonio-238

«La automatización reemplaza una función que nuestro equipo hizo manualmente y debería aumentar la producción de insertos comprimidos de 80 a 275 por semana», dijo Bob Wham, miembro de ORNL.

Este isótopo particular de plutonio es capaz de producir calor continuamente debido a su descomposición radioactiva natural y es relativamente estable y seguro, emitiendo bajos niveles de radiación beta y gamma. Su vida media es de 87,7 años, lo que le permite producir la misma cantidad de energía durante muchas décadas.

Las sondas Voyager 1 y 2 fueron lanzadas en 1977, y hasta el día de hoy sus instrumentos científicos están todavía en pleno funcionamiento y es probable que funcionen durante unos cuantos años más debido a su almacenamiento de plutonio-238. Aunque el isótopo ha surgido como un subproducto del plutonio de las armas, el plutonio-239, no se encuentra en las bombas atómicas ni en las centrales nucleares.

Tras el final de la Guerra Fría, el mundo se encontró con un bajo nivel de reservas de isótopos. Fue entonces cuando Estados Unidos volvió a producir el material, a pedido y para uso de la NASA. Según información de ORNL, la Agencia Espacial tenía aproximadamente 35 kilos de plutonio 238, suficiente para sólo dos o tres misiones espaciales.

Automatizar parte del proceso de producción del Pu-238 está ayudando a impulsar la producción anual de 50 a 400 gramos, acercándose a la meta de la NASA de 1,5 kg por año para 2025″, concluyó Wham.

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