Ciencia y tecnología

140 años es el tiempo en que el mundo alcanzará un clima compatible con la extinción masiva.

Que los niveles de emisiones de dióxido de carbono a la atmósfera resultantes de las acciones humanas sean los más altos desde nuestra corta existencia (geológicamente hablando), no es nada nuevo. El hecho es que si continuamos a este ritmo en unos pocos años más, el impacto geológico sobre el planeta puede ser catastrófico.

En estudios recientes, se ha descubierto que, con las actuales tasas de emisión, estamos a sólo cinco generaciones de transformar la atmósfera de la Tierra en un clima que no se ha visto en al menos 56 millones de años. La última vez que los niveles de dióxido de carbono fueron tan altos como los que estamos a punto de alcanzar, se produjo una de las mayores extinciones en masa en la historia más reciente del planeta.

El Máximo Térmico Paleoceno-Eoceno (MTPE) fue un período de la historia planetaria tan complejo como el nombre. Estuvo marcada por un cambio repentino de clima y se tradujo en el final del Paleoceno y el comienzo del Eoceno, hace 55,8 millones de años. Los científicos han estado estudiando este período durante años, analizando isótopos de carbono, fósiles y otras pistas encontradas en la Tierra. Sus hallazgos sugieren que el dióxido de carbono ha aumentado rápidamente, haciendo que la temperatura de la Tierra aumente de 5°C a 8°C.

En el Atlántico Tropical, las temperaturas alcanzaron los 36°C, lo que provocó la muerte de la mitad de los foraminíferos microscópicos que habitan los mares, y el declive de los animales terrestres o de sus poblaciones disminuyó drásticamente. Después de eso, la Tierra tardó 150.000 años en recuperarse. Ciertamente no es un clima favorable, sin embargo, se parece mucho a lo que los humanos están haciendo con el clima actual.

El estudio

La nueva investigación publicada en la revista científica Geophysical Research Letters , indica la proximidad que vamos a tener para llegar a los extremos del MTPE, y en cierto modo, cómo lo hemos superado.

Philip Gingerich es profesor del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Michigan, es responsable de la investigación, ha utilizado modelos para proyectar las emisiones de carbono en el futuro, teniendo en cuenta cuándo comenzó el MTPE y qué tan rápido se concentraba el dióxido de carbono en la atmósfera.

Aunque en términos geológicos, el flujo de dióxido de carbono ha sido rápido en el MTPE, ni siquiera se compara con lo que los humanos están haciendo actualmente con la atmósfera. Hoy en día, las tasas de misión son hasta diez veces más rápidas que durante el MTPE. Sin embargo, las emisiones de MTPE se debieron probablemente a una mezcla de volcanismo, incendios y metano, mientras que la situación actual es el resultado de la actividad humana.

El futuro

Y estas emisiones siguen aumentando, batiendo nuevos récords de contaminación por carbono. Basándose en esta trágica tendencia, Gingerich ha proyectado las emisiones para el futuro. En tan solo 140 años, si seguimos a este ritmo, habremos llegado al comienzo de la atmósfera del MTPE. Mientras que en 259 años, probablemente deberíamos alcanzar su pico.

Ese es claramente el peor de los casos, lo que hace que parezca poco probable que ocurra. Pero hemos estado viviendo con esta imagen desde que comenzaron a registrar las emisiones de dióxido de carbono en 1959, el punto de partida que Gingerich utilizó para basar las tendencias futuras.

«Es como si estuviéramos fabricando deliberada y eficientemente carbono para emitirlo a la atmósfera a un ritmo que pronto tendrá consecuencias comparables a los grandes acontecimientos de hace mucho tiempo en la historia de la Tierra», dijo Gingerich a Earther.

Ya se está hablando mucho de esto hoy, y ya hay muchas propuestas para reducir las emisiones, pero todavía no con mucho entusiasmo. Estudios como este sirven como un fuerte recordatorio de lo que puede sucederle al planeta si no hacemos nada al respecto.

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